Wisdoms of Embodied Leadership

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Wisdoms of Embodied Leadership
Sharing a perspective of serving on the ISMETA Board for 9 years
By Maria Luisa Diaz de Leon Zuloaga

In preparation for our September virtual Board retreat, we were invited to spend time outdoors, in nature, and reflect on what is one quality that you want to bring to this meeting and to the coming year of your Board service? It’s been a year since my husband, cat, and I moved to the Wabanaki Nation’s land of coastal Maine. Summer has been an opportunity to explore and hike on the small mountains around here. The hike up is always a bit intimidating, and I usually stop and listen to the water running through the creeks; feel the bark of some trees, and admire the colors of and shapes of fungi, the moss and the lichen. Reaching the top of the mountain is a shift in experience and perspective, in this large landscape and all encompassing silence and air; my listening softens, my sight relaxes, and my sweating wet skin receives the air and the sun.

I bring you perspective. 

My perspective on embodied leadership that encompasses an uphill journey to the mountain top of my own becoming at the end of this nine-year journey serving ISMETA as a board member in different roles and capacity: committee co-chair, secretary, co-vice president, and president.

It all begins and ends with my heart saying ‘yes!’ Saying yes to myself, to ISMETA’s board, to ISMETA’s membership. Yes to the opportunity to step into a leadership position and serve. Saying yes to this journey is to commit, to be curious, to learn, to connect.

I am not sure if I am at a mountain top of my leadership service, but I surely have perspective and I sit with you and contemplate some of the wisdoms that have shaped my experience in the last nine years:

The wisdom of knowing and not knowing: Listening

When I joined the Board I remember feeling intimidated and unsure about what I would be able to contribute since everybody on the Board seemed to know what they were doing, and I knew I had a lot to learn.  I decided that I would do what I knew how to do well: to listen, observe, and learn. I must confess that I hid behind listening, I laid low, stayed quiet, and worked on projects, like a worker bee. 

My listening capacity has grown and matured: while at first I listened because I didn’t know, now I listen because I know that I know, but mostly because I know that I still do not know. Listening has allowed me to learn. Listening to both what has been said and what has not been said; listening to those who are outspoken and listening to those of you who aren’t. Listening to the silences, the soma, and the pauses.

The wisdom of speaking up: Self-Confidence

As I quietly and attentively sat in meetings, I was often asked what my thoughts were about the issue at hand. I spoke a little, sometimes hesitantly, sometimes shyly due to my accent as a non-native English speaker and lacking some vocabulary, sometimes unsure about having a valuable point of view. As I spoke up, I felt heard. After a while I felt lifted up by my board colleagues: they would prompt me to speak or share my thoughts; this helped me be more at ease with speaking up. Before I knew it, I was co-chairing the Professional Standards Committee, then nominating myself as an officer and serving as Board Secretary, co-Vice President, and President. As I learned to trust that my voice matters, I was quickly committed to continue listening as everybody’s voice matters. 

The wisdom of making mistakes: Humility, Accountability, and Self-Compassion

I have learned this wisdom the very hard way. As a recovering perfectionist there is nothing worse than making mistakes but to make mistakes in front of others: forgetting to do things I said I would do, misunderstanding a task, or dropping a ball. Shame and feeling humiliated are the uncomfortable enzymes that have fermented my humility and let my full humanity come through as sweet nectar. The root of the word humility is  ‘humus’ which is soil. I do value the opportunities when mistakes bring me closer to the sacred earth where I stand, kneel, sit, walk, and lay. The soil where I can recycle and bring something new into life through accountability and responsibility. I am learning to lean into the wisdom of making mistakes and practice self-compassion, responsibility and accountability. 

The wisdom of urgency: Patience

If you know Bayo Akomolafe you have heard or read his words: When times are urgent we must slow down. Sometimes discussions seem to go nowhere, there is no agreement, different voices take the subject matter in different directions, and consensus, solutions, strategies, seem moving further and further away. It takes a while for the group mind to arrive at a common ground and understanding. Patience to listen to each voice, to be curious, to ask questions, to navigate defensiveness or aggression. This already implies a change of a fast-paced culture. What has helped me here is my somatic movement practices which are about slowing down and paying attention. Patience is the best dance partner for urgency. 

The wisdom of curiosity: Ongoing Learning

One of the things I appreciate from my service is the opportunity to learn about organizational development, collaborative practices, and the importance of having clear systems and protocols in place. And yet, I am very grateful and appreciative of learning about different somatic movement maps to enter and explore the territory of the soma. I am grateful that I have learned and expanded my somatic movement repertory from board members, leadership council members, and other members in conferences. I hold each one of you in high regard and deep respect for who you are and what you offer this world. Together we are transforming ourselves and the world through somatic movement.

The wisdom of humor: Lightness

So appreciative for the many times we laughed with one another; when we took full exhales and did some body shaking and vibrating together. Laughter is so precious as it brings the quality of lightness and allows release and rest.

The wisdom of service: Love

Why else would I offer my presence, attention, passion, skillset, and time and energy commitment but because of love? Service is loving, is getting things done, sharing responsibilities, doing due diligence, caring, supporting one another and the organization and being supported by others, speaking up, listening. An ongoing check-in I do with myself: “is my heart in this project, meeting, discussion?” Most times yes, my heart has been at the core of my service. 

All of these wisdoms and learnings have been in community; my deepest gratitude to my co-learners, teachers and mentors in the nine years I have been on the board: Mary Abrams, Nirvan Ananda, Gayatri Andersson, Bibiana Badenes, Ethan Emmanuel Balcos, Ellen Barlow, Susan Bauer, Kelly Bitov, Donna Brooks, Teri Carter, Mandy Chan, Elisa Cotroneo, Dana Davison, Carly Dupuis, Martha Eddy, Kelly Ferris-Lester, Florian Filtzinger, Lee Fogel, Rebecca Frost, Caryn Heilman, Kehinde Ishangi, Ryan Kennedy, Kima Kraimer, Kimberly McKeever, Sylvain Meret, Melanie Noblit-Gambino, Jane Okondo, Elisabeth Osgood-Campbell, Danique Peynado, Tony Rezac, Anna Rider, Beth Riley, Allegra Romita, Nancy Romita, Ray Schwartz, Ivana Sejenovich, Rich Sims, Mark Taylor, and Alison Wesley; and consultants Janice Cook and Sarah Halley.

In closing, I want to honor two precious and wise women: Anna Halprin (1920-2021) and Daria Halprin: your somatic and expressive arts lineage is at the core of my leadership and my life: the Tamalpa Life/Art Process. 

Deep bow,
October 26th, 2023

Sabidurías de un Liderazgo Somático Compartiendo una perspectiva
de servicio en la Mesa Directiva de ISMETA durante nueve años.
Por María Luisa Díaz de León Zuloaga

Como parte de la preparación para el retiro virtual de la mesa directiva de ISMETA el pasado mes de septiembre, cada miembro de la mesa directiva tuvo la encomienda de pasar un tiempo al aire libre, en la naturaleza, y hacer la siguiente reflexión: ¿Cuál es una cualidad que quisieras traer a la reunión virtual? Ha pasado un año desde que mi esposo, gato, y yo nos mudamos a las tierras de la Nación Wabanaki, situadas en la costa del estado de Maine. El verano trajo consigo la oportunidad de explorar y hacer senderismo en las pequeñas montañas locales. El subir la montaña puede ser un tanto intimidante. Por ello suelo parar y escuchar el agua corriendo por los riachuelos; tocar y sentir la corteza de los árboles, y admirar los colores y las formas de los hongos, el musgo, y el liquen. El llegar a la cima de la montaña trae consigo un cambio de perspectiva, en este gran paisaje que se abre ante mi y que me envuelve con su silencio y su aire suaviza mi escucha, relaja mi vista; y mi piel, húmeda por el sudor, recibe el aire fresco y el calor del sol.

Traigo la cualidad de la perspectiva.

Esta perspectiva que a continuación comparto refleja el proceso de acuerpar el liderazgo, que ha sido como caminar cuesta arriba hacia la cima de mi propio devenir. Esta es la perspectiva que tengo al completar nueve años de servicio en la Mesa Directiva de ISMETA en distintos roles: vocal de comité, secretaria, co-vicepresidente, y presidente.

Todo comienza y termina con un ¡sí! Decirme si a mí misma, a la mesa directiva de ISMETA, y a la comunidad de miembros de ISMETA. Sí a la oportunidad de ocupar un lugar oficial de liderazgo y servicio. Decirle sí a este proceso es un compromiso, es traer mi curiosidad para aprender, y mi corazón para conectar.

No estoy segura de haber llegado a la cima de mi servicio como líder, lo que sí sé es que tengo perspectiva y quiero sentarme y contemplar contigo algunas de la sabidurías que han con-formado mi experiencia estos últimos nueve años:

La sabiduría de saber y la de no saber: La Escucha

Recuerdo que cuando recién me uní a la mesa directiva me sentía intimidada. No estaba segura si iba a poder contribuir en algo ya que notaba que las demás personas sabían lo que hacían. Y lo único que yo sabía es que tenía mucho que aprender. Debo confesar que al inicio, me escondía tras la escucha atenta, mantenía un perfil bajo, era callada y aceptaba las tareas como abejita trabajadora.

Mi capacidad de escuchar ha crecido y madurado: cuando al principio escuchaba porque no sabía, ahora escucho porque sé que sé; pero aún más porque sé que todavía hay mucho más por saber. Escuchar me permite aprender. Escuchar tanto lo que se dice, como lo que no se dice; escuchar a quienes hablan y escuchar a quienes, como yo, casi no hablan. Escuchar en los silencios, el soma, y las pausas.

La sabiduría de la voz: Autoconfianza

Mientras escuchaba callada y atenta en las reuniones, mis colegas me invitaban a que diera mi punto de vista sobre el asunto en cuestión. Yo hablaba poco, a veces titubeaba, a veces con timidez debido a mi acento al hablar el idioma inglés y no tener suficiente vocabulario; pero a veces, también me sentía insegura de no sentir que podía aportar algo valioso. Noté que al hablar y compartir mi punto de vista, me escuchaban con atención. Y poco a poco sentí como mis colegas de los distintos comités me apoyaban y continuaban invitando mi voz a las conversaciones; esto me ayudó inmensamente a darle voz a mis pensamientos, ideas, y preguntas. Antes de que lo supiera, ya estaba yo fungiendo como vocal de los Comités de Estándares Profesionales y del de Comunicaciones. Luego me integré al Comité Ejecutivo y al paso de los años fui navegando a través de los cargos de secretaria, co-vicepresidente y, en los últimos tres años, como Presidente. Al aprender que mi voz es valiosa para la comunidad, tomé el compromiso de continuar escuchando puesto que la voz de cada persona es valiosa.

La sabiduría de cometer errores: Humildad, Responsabilidad y Autocompasión

He obtenido esta sabiduría con lecciones duras. Me considero una perfeccionista en proceso de recuperación así que lo peor de cometer errores es que otros se den cuenta. Como por ejemplo al olvidarme de hacer algo y cumplir con alguna responsabilidad adquirida, al no entender una tarea, o el dejar proyectos a la deriva. La vergüenza y humillación son las enzimas incómodas que han fermentado mi humildad y permitido que de mi humanidad emane un néctar dulce. La raíz etimológica de la palabra humildad es humus, que significa suelo, tierra. Valoro las oportunidades que brinda el cometer errores: el acercarme al suelo sagrado donde me paro, me arrodillo, me siento, camino y acuesto. El suelo en el que puedo reciclar y formar algo nuevo al tomar responsabilidad por las consecuencias de mis actos. Continúo aprendiendo a confiar en la sabiduría de cometer errores y practicar la autocompasión y responsabilidad.

La sabiduría de la urgencia: Paciencia

Si conoces a Bayo Akomolafe, seguramente has leído o escuchado su mensaje: Cuando viene la urgencia, debemos ir más lento. A veces las conversaciones parecen llegar a ningún lado, nadie se pone deacuerdo, las distintas voces nos llevan a recorrer distintos caminos en torno al asunto a resolver. Pareciera que lograr el consenso, identificar soluciones y estrategias se van alejando más y más. Toma tiempo para llegar a un entendimiento común. Se necesita paciencia para escuchar a cada voz e invitar la curiosidad que ayuda a indagar y explorar, así como para lograr navegar entre la defensa y la agresión. Esto implica un cambio muy grande dentro de una cultura en la que predomina la velocidad, la prisa, lo rápido. Lo que me ha ayudado ha sido mi práctica de movimiento somático, la cuál requiere un ritmo lento y el poner atención. Paciencia y la urgencia son una exquisita pareja de baile.

La sabiduría de la curiosidad: Aprendizaje Continuo

Una de las cosas que más aprecio de servir en la mesa directiva es la oportunidad de aprender acerca de desarrollo organizacional, prácticas colaborativas, y la importancia de tener sistemas claros y seguir protocolos previamente establecidos. Y aún más, estoy muy agradecida por haber sido expuesta a mapas de movimiento somático distintos a los que conozco, pues han enriquecido mis exploraciones de mi territorio, mi soma. He podido  ampliar y expandir mi repertorio de prácticas de movimiento somático gracias a mis colegas en la mesa directiva, así como de quienes conforman el consejo de líderes, y de otros miembros de la asociación en distintas conferencias: reconozco y honro el trabajo somático que ofrecen al mundo. Juntos estamos transformándonos y al mundo a través del movimiento somático.

La sabiduría del humor: Ligereza

¡Cuánto disfruté reirme con ustedes, tomar aire y sacudirnos al exhalar, vibrar en comunidad! La risa es preciosa y muy buena cuando es compartida y contagiada, nos permite sentir una cualidad de ligereza y permite soltar y también descansar.

La sabiduría del servicio: Amor

Debido a que el amor ha estado al centro de mi servicio, he podido ofrecer generosamente mi presencia, atención, pasión, habilidades, tiempo y energía. Servir es amar, es llevar a cabo y accionar, es compartir responsabilidades, asegurar que haya la debida diligencia, apoyar y ser apoyada, traer la propia voz, así como también escuchar. Mi corazón ha estado al centro de cada conversación, reunión, proyecto, y más que nada, al centro de mi servicio en la Mesa Directiva de ISMETA.

Todas estas sabidurías y aprendizajes han sido posibles en comunidad. Quiero expresar mi más sincero agradecimiento a quienes han sido mis compañeras y compañeros, maestras y maestros, así como también mentores durante los nueve años que he sido parte de la mesa directiva: Mary Abrams, Nirvan Ananda, Gayatri Andersson, Bibiana Badenes, Ethan Emmanuel Balcos, Ellen Barlow, Susan Bauer, Kelly Bitov, Donna Brooks, Teri Carter, Mandy Chan, Elisa Cotroneo, Dana Davison, Carly Dupuis, Martha Eddy, Kelly Ferris-Lester, Florian Filtzinger, Lee Fogel, Rebecca Frost, Caryn Heilman, Kehinde Ishangi, Ryan Kennedy, Kima Kraimer, Kimberly McKeever, Sylvain Meret, Melanie Noblit-Gambino, Jane Okondo, Elisabeth Osgood-Campbell, Danique Peynado, Tony Rezac, Anna Rider, Beth Riley, Allegra Romita, Nancy Romita, Ray Schwartz, Ivana Sejenovich, Rich Sims, Mark Taylor, and Alison Wesley; y las consultoras Janice Cook and Sarah Halley.

Para cerrar, quiero honrar a dos mujeres sabias y preciosas: mis maestras Anna Halprin (1920-2021) y Daria Halprin. Su linaje de movimiento somático y artes expresivas, el Tamalpa Life/Art Process, es parte fundamental de mi liderazgo y de mi vida.

Con una profunda reverencia,

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